Comment Boeing résout les problèmes numériques de ses clients

Au début des années 1990, les compagnies aériennes étaient des pionniers du numérique, en introduisant des ordinateurs capables de « communiquer » entre eux pour gérer les réservations dans le monde entier. Même les banques internationales n’ont pas été aussi précoces à adopter les technologies de communication antérieures à l’Internet mondial. Cependant, les progrès du secteur depuis lors ont été lents, de nombreux transporteurs étant confrontés à des systèmes de « silos » hérités qui ne permettent pas aux départements individuels, tels que les opérations techniques et aériennes, de partager facilement des données.

« Les compagnies aériennes ont raté quelques vagues de progrès technologiques, ce qui a laissé beaucoup d’entre elles bloquées dans le passé », estime Jens Schiefele, directeur de la recherche sur l’aviation numérique au sein de l’unité Digital Aviation Solutions (DAS) de Boeing Global Services, basée à Francfort. La reprise cahoteuse après la pandémie n’a fait que mettre en évidence le dysfonctionnement, les pénuries de main-d’œuvre et autres perturbations augmentant le stress sur les dirigeants épuisés des compagnies aériennes – sans parler des passagers qui souffrent depuis longtemps.

Il y a cependant de bonnes nouvelles. La dernière vague technologique disruptive s’avère aussi importante que l’avènement d’Internet et des smartphones. Les produits et services exploitant l’intelligence artificielle (IA) et l’apprentissage automatique (ML) promettent le genre de progrès technologiques dont les dirigeants de compagnies aériennes auraient pu rêver autrefois. « Il y a cinq ans, nous avons vu les premiers chatbots apparaître sur les sites Web des compagnies aériennes », explique Schiefele. « Maintenant, l’IA et le ML sont devenus réels, et le potentiel pour l’industrie est incroyable. »

La mission de DAS, explique Schiefele, est d’exploiter l’IA, l’apprentissage automatique et d’autres capacités de « big data » pour aider les compagnies aériennes – ainsi que les clients de l’aviation d’affaires et militaires – à rationaliser leurs opérations et à devenir plus rentables. Certaines de ces innovations pourraient être simples, comme le remplacement des cartes papier, encore répandues dans certains secteurs de l’aviation d’affaires, par des cartes numériques. D’autres impliquent l’échange de plusieurs applications logicielles contre des solutions intégrées à guichet unique.

DAS trouve ses racines dans Jeppesen, le spécialiste de la cartographie aéronautique racheté par Boeing en 2000 et dont les produits sont utilisés par 80 % des pilotes. Jeppesen a été le pionnier du sac de vol électronique en 2012, allégeant la charge de travail des équipages de conduite et, en même temps, aidant l’environnement en supprimant des millions de kilogrammes de poids des cockpits au fil des ans. Son application de navigation FliteDeck Pro est actuellement présente sur plus de 350 000 appareils mobiles.

Lorsque Boeing a créé sa division BGS en 2017, l’un de ses objectifs était de devenir un leader du numérique, DAS s’appuyant sur la réputation de Jeppesen pour élargir son offre de produits du cockpit au service des opérations, englobant des disciplines telles que la planification des vols, le vol planification, gestion des équipages, communication et contrôle des opérations. En janvier, Brad Surak a été attiré par une start-up de logiciels à succès pour diriger l’unité en tant que vice-président des solutions numériques pour l’aviation.

Sous Surak, le DAS de BGS a pour mission de « résoudre les problèmes organisationnels de nos clients » grâce à la technologie. Selon Schiefele, l’équipe procède en « dressant une longue liste de problèmes rencontrés par chaque compagnie aérienne » et en proposant des solutions potentielles. Celles-ci peuvent aller de simples améliorations progressives à des solutions complexes pour « les compagnies aériennes visionnaires rêvant d’un vol sans faille », dit-il. Il y a actuellement 45 projets en cours ou en cours d’évaluation.

Le premier projet – Fleet Insight – répond à un problème crucial : le besoin des compagnies aériennes de suivre le mouvement des avions en temps réel. Le produit hébergé dans le cloud – proposé sous la marque Jeppesen – permet aux répartiteurs et au personnel opérationnel de se tenir au courant des conditions changeantes, telles que les retards météorologiques ou les perturbations aéroportuaires, et d’utiliser ces premières connaissances pour atténuer l’impact sur les passagers. Il combine ce qui aurait pu être disponible dans plusieurs logiciels en une seule application.

Les informations disponibles sur le tableau de bord Fleet Insight comprennent des données de plan de vol en direct et programmées, des affichages météorologiques graphiques et des mises à jour NOTAM. Fleet Insight est également intégré aux données de navigation NavData de Jeppesen et à plus de 1 000 cartes d’aéroport. Un diagramme de GANTT permet au personnel de la compagnie aérienne de voir l’ensemble de la flotte d’un seul coup d’œil et, en outre, il fournit des rapports de position conformes au système mondial de détresse et de sécurité aéronautiques (GADSS).

Le produit comble une « lacune du marché », déclare Nico Zimmer, directeur principal de l’expansion des produits. Bien que les logiciels existants fournissent certaines solutions, Flight Insight est unique en ce qu’il les regroupe. « Il s’agit d’avoir les données sous les yeux au lieu de regarder à gauche et à droite », dit-il. Un autre avantage est la facilité d’utilisation. « Il fait tout de manière intelligente et intuitive. D’autres produits peuvent être fastidieux en termes de flux de travail, avec trois ou quatre clics pour obtenir le même résultat que Flight Insight vous donne avec un seul.

Feuille latérale + Météo + Trafic tiers

Il ne s’agit pas simplement de faciliter la vie de ceux qui regardent des écrans d’ordinateur. « Flight Insight permet de prendre des décisions qui rendront l’opération plus efficace, économiseront du carburant et amélioreront le confort des passagers », explique Zimmer. « Les répartiteurs pourront, par exemple, conseiller à l’équipage de réduire sa vitesse pour éviter une zone d’espace aérien encombrée, ou pour éviter les turbulences et les intempéries. C’est cette capacité à intervenir beaucoup plus tôt dans une situation.

Pour garantir que l’unité de DAS basée à Francfort, forte de 450 personnes, soit innovante et agile, Boeing a supprimé les structures d’entreprise traditionnelles. Travaillant dans une imprimerie Jeppesen rénovée, des « équipes agiles » de 10 personnes assument l’entière responsabilité de chaque idée de produit, de la conception à l’exécution. « L’idée est de ne pas craindre l’échec », explique Schiefele. « Tout ne va pas fonctionner, et si ce n’est pas le cas, nous avons une poubelle physique pour jeter les projets – c’est ainsi que nous visualisons les choses. »

Si cela semble un peu fantaisiste, il existe une logique commerciale très claire derrière ce que Schiefele décrit comme ce « changement de culture fondamental » au sein de l’organisation. « Il faut généralement 15 ans à Boeing pour commercialiser un avion. Nous construisons des produits de niche beaucoup plus rapidement. Nous devons nous comporter comme une start-up technologique », dit-il. « En fin de compte, cela améliore nos chances de fabriquer des produits à succès. Et c’est ce dont nous avons besoin pour inspirer les compagnies aériennes.

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