Joby envisage de futures opérations eVTOL autonomes avec l'acquisition de Xwing

Le constructeur américain de taxis aériens Joby Aviation a acquis la division autonomie de la start-up Xwing, ce qui lui permettra de déployer à terme une technologie sans pilote dans son avion de développement électrique à décollage et atterrissage vertical (eVTOL).

Joby, basé à Santa Cruz, a annoncé l'accord le 4 juin, ajoutant qu'il avait acquis « toutes les activités existantes de technologie d'automatisation et d'autonomie de Xwing », ainsi que les ingénieurs, chercheurs et technologues de l'entreprise. Les modalités de l'acquisition – payée en actions Joby – n'ont pas été divulguées.

Joby prévoit toujours de déployer les premières opérations passagers avec une version pilotée de son eVTOL à quatre passagers, le SA-2.

« L'avion que nous certifions aura à son bord un pilote pleinement qualifié, mais nous reconnaissons qu'une future génération d'avions autonomes jouera un rôle important dans la concrétisation de notre vision consistant à rendre la mobilité aérienne propre et abordable aussi accessible que possible », déclare JoeBen Bevirt. , fondateur et directeur général de Joby.

La start-up californienne Xwing travaille depuis plusieurs années à la certification de sa technologie de vol autonome par la Federal Aviation Administration (FAA) des États-Unis. Xwing gère une opération cargo Part 135 qui effectue des centaines de vols pilotés chaque mois pour le compte d'UPS avec une flotte de Cessna 208B Grand Caravans. L'entreprise s'efforce de faire évoluer sa flotte vers des opérations de fret entièrement à distance.

En avril 2023, Xwing a soumis une demande spécifique au projet plan de certification à la FAA, « ce qui permettrait à la société de commencer à exploiter des vols cargo commerciaux 100 % sans pilote après certification », avait alors déclaré la société.

Cela a fait du système aérien sans pilote de Xwing le premier à se voir attribuer des ressources de la FAA pour un certificat de navigabilité de catégorie standard. Bien que conçu pour les opérations de fret, le système Superpilot est comparé aux normes de sécurité actuelles pour les avions de passagers.

Plus récemment, la société a obtenu une autorisation de vol militaire auprès de l'US Air Force et effectué une série de vols démontrant les applications de fret réelles de sa technologie.

Le système Superpilot a effectué 250 vols porte à porte entièrement autonomes et plus de 500 atterrissages automatiques depuis 2020, explique Joby.

« L'équipe exceptionnellement talentueuse de Xwing a non seulement réalisé des progrès sans précédent dans le développement et la certification de systèmes de vision, de fusion de capteurs et de technologies autonomes de prise de décision, mais elle a également démontré avec succès l'application réelle de sa technologie, en pilotant des centaines d'avions entièrement équipés. vols autonomes dans l’espace aérien national », explique Bevirt.

Xwing Cessna-c-Xwing

Le personnel de Xwing va désormais s'intégrer aux opérations de Joby, en se concentrant sur l'élaboration d'une feuille de route pour l'application des technologies de vol autonome au SA-2 et sur l'avancement des relations de Joby avec le département américain de la Défense.

« L'objectif de Xwing de connecter les communautés avec un vol autonome propre et abordable s'aligne étroitement avec la vision à long terme de Joby », déclare Maxime Gariel, directeur technologique de la start-up. « Je ne peux pas imaginer un meilleur foyer pour l'équipe Xwing afin de réaliser notre vision commune. »

Le fabricant de taxis aériens rival Archer Aviation a conclu un partenariat avec le développeur autonome d'eVTOL WIsk, qui, selon les sociétés, apportera les technologies de Wisk à futures variantes de l'avion Archer's Midnight.

Robin Riedel, qui codirige le McKinsey Center for Future Mobility, déclare à FlightGlobal que l'adoption de l'autonomie est « une prochaine étape naturelle dans l'évolution de l'eVTOL ».

Les compétences de vol manuel sont déjà moins mises en avant dans les conceptions eVTOL, « car elles exploitent le vol électrique pour gérer le système complexe de propulseurs, de mécanismes d'inclinaison et de surfaces de contrôle », explique Riedel. « Cela permet une transition plus facile vers des avions sans équipage ou autonomes, car une grande partie de la nouvelle capacité serait logicielle plutôt que matérielle. »

Les configurations sans pilote libèrent également de l'espace pour un autre passager payant, ce qui pourrait s'avérer critique pour l'économie de la mission de taxi aérien, explique Riedel.

Refusant de commenter des entreprises spécifiques, Riedel affirme que, comme le financement des start-ups est devenu plus difficile à obtenir ces derniers mois, les acquisitions et les regroupements pourraient devenir plus attrayants pour les acteurs du secteur de la mobilité aérienne avancée.

« L'acquisition de capacités dans ce domaine est intéressante car elle pourrait devenir un différenciateur concurrentiel et permettre une meilleure intégration de la prochaine génération de technologie que la collaboration avec des fournisseurs externes », dit-il.

Il considère toutefois que des acquisitions et des fusions majeures entre les équipementiers d'eVTOL sont peu probables, car « il n'y a souvent pas suffisamment d'actifs réels présents (et) les technologies sont dans la plupart des cas suffisamment différentes pour que la conception et (la propriété intellectuelle) soient moins intéressantes à acquérir ».

Joby affirme que son acquisition de Xwing complète son précédent rachat de l'autrichien Inras, qui développe des capteurs radar légers et performants. En outre, la société possède le développeur allemand de groupes motopropulseurs à hydrogène H2FLY.

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