L3Harris s'apprête à livrer le premier turbopropulseur armé Overwatch OA-1K

Le Commandement des opérations spéciales des États-Unis (SOCOM) est en passe de recevoir le premier exemplaire d'un nouveau turbopropulseur d'appui aérien rapproché dans les semaines à venir.

L'OA-1K, un épandeur militarisé fabriqué par Air Tractor et modifié par L3Harris, a été sélectionné par SOCOM en 2022 en tant que vainqueur du concours Armed Overwatch.

Ce programme visait à remplacer les turbopropulseurs Pilatus U-28A Draco exploités par les aviateurs de missions spéciales de l'US Air Force en tant qu'avions de renseignement, de surveillance et de reconnaissance (ISR).

Moins de deux ans après avoir remporté le concours Armed Overwatch – battant ses rivaux Textron et Sierra Nevada – L3Harris annonce à FlightGlobal qu'il livrera bientôt les deux premiers OA-1K à SOCOM.

«Nous avons quatre avions en production à Tulsa, en Oklahoma», déclare Jason Lambert, président d'ISR chez L3Harris. « Nous avons deux autres avions qui se trouvent à Waco, au Texas, en cours de développement et d'essais en vol de certification. »

Lambert s'est entretenu avec FlightGlobal le 8 avril lors de la conférence de la Semaine des forces d'opérations spéciales 2024 à Tampa, en Floride.

L'offre qui est devenue l'OA-1K est dérivée d'un turbopropulseur commercial déjà disponible dans le monde entier : le type AT-802U d'Air Tractor. L3Harris commercialise la version militarisée de l'avion sous le nom de Gardien du ciel AT-802U.

Les deux premiers avions OA-1K livrés à SOCOM seront des avions d'entraînement qui, selon Lambert, devraient être livrés avant la fin du deuxième trimestre. L3Harris commencera à livrer des OA-1K opérationnels d'ici la fin de 2024.

Le programme actuel de SOCOM couvre 75 exemplaires du nouveau turbopropulseur, dont 25 sont déjà sous contrat, selon Lambert.

Les auditeurs du Government Accountability Office (GAO) des États-Unis ont critiqué cet objectif de flotte, qui représente jusqu'à 3 milliards de dollars pour L3Harris. En décembre rapportle GAO a affirmé que la SOCOM n'avait pas évalué correctement ses derniers besoins opérationnels avant de s'engager dans une flotte armée de surveillance de 75 avions.

« Cette analyse n'était pas terminée avant que (le ministère de la Défense) décide d'acheter les avions », précise le GAO. « Les exigences des missions d'opérations spéciales du DoD ont également changé ces dernières années, et il n'a pas évalué s'il avait encore besoin des 75 avions. »

Bien que SOCOM n'ait pas l'intention de réduire Armed Overwatch, l'officier qui gère l'acquisition déclare qu'il est « à 100 % d'accord » avec les questions du GAO et qu'il s'efforce de résoudre les problèmes soulevés.

S'exprimant également lors de la SOF Week, le colonel Justin Bronder de l'US Air Force – chef du bureau d'achat d'avions à voilure fixe de la SOCOM – a déclaré que le commandement était ouvert à la modification des exigences de surveillance armée, qui ont été conçues avant le récent pivotement de Washington pour se concentrer sur la lutte contre les quasi-pairs. concurrents.

Cependant, Bronder insiste sur le fait que les États-Unis ont toujours besoin d’une plate-forme de flânerie pour fournir aux troupes d’opérations spéciales un soutien aérien rapproché à basse altitude.

« C'est évidemment beaucoup plus rentable que d'essayer d'obtenir une pile de F-16, d'AWACS et… de Strike Eagles là-haut », note-t-il, faisant référence au principal avion de combat d'attaque de l'USAF et à ses avions à réaction avec système d'alerte et de contrôle aéroporté.

Tracteur aérien AT-802U Sky Warden c

Contrairement aux autres chasseurs américains à voilure fixe, la flotte OA-1K ne soutiendra que les forces d'opérations spéciales. Bien que ce type soit présenté comme le successeur de l'avion de reconnaissance U-28, Bronder est clair que la mission principale de l'OA-1K sera l'appui aérien rapproché. « Cela ne remplace aucune plate-forme ISR. »

L'OA-1K a été conçu comme une plate-forme d'assistance aérienne rapprochée robuste et abordable. Mais le fait que l'armée américaine s'est détournée de la préparation à des conflits de faible intensité pour se concentrer sur la lutte contre des adversaires industriels modernes comme la Russie et la Chine a soulevé des questions sur l'adéquation d'un turbopropulseur volant bas et lentement.

« Les changements géopolitiques depuis que SOCOM a fixé l'objectif d'acquisition en 2019, tels que le retrait américain d'Afghanistan et les changements de leadership dans les pays africains, peuvent affecter où et comment ces avions pourront être utilisés à l'avenir », note le rapport du GAO.

Alors que les préoccupations en matière de capacité de survie ont été au cœur d'autres décisions de la flotte, telles que la décision de l'USAF de retirer ses chasseurs d'attaque au sol Fairchild Republic A-10 et l'armée américaine annulation son hélicoptère de reconnaissance de nouvelle génération – SOCOM se tient aux côtés du naissant OA-1K.

« Il est accompagné d'un ensemble de contre-mesures de base », explique Bronder. « Et puis, nous travaillons évidemment en très étroite collaboration avec nos homologues opérationnels pour identifier les améliorations qui doivent rester pertinentes et prêtes dans les environnements futurs. »

Bronder, également ingénieur d’essais en vol de l’USAF, prédit que la SOCOM continuera d’opérer dans ce qu’il appelle un « conflit en marge » de la soi-disant « compétition des grandes puissances » entre les alliés occidentaux et le bloc autoritaire dirigé par la Russie et la Chine.

De tels environnements seront plus favorables à une plate-forme robuste, bon marché et flexible comme l'OA-1K, affirme l'argument.

Alors que L3Harris refuse de révéler ses projets d'amélioration des contre-mesures, citant la sécurité opérationnelle, Lambert affirme que le système d'exploitation à architecture ouverte de l'avion est « très flexible et permet de brancher d'autres applications ».

Cela pourrait inclure de nouvelles fonctionnalités défensives, des capacités ISR améliorées ou l’ajout d’armes de frappe de précision. « Nous cherchons toujours comment nous pouvons… rendre la plateforme encore plus solide pour sa mission », ajoute-t-il.

U-28

Alors que L3Harris s'approche de son objectif de production d'OA-1K de 16 avions par an, Lambert affirme que la société poursuit activement ses ventes à l'étranger du turbopropulseur.

« Notre plan serait de maintenir la ligne active et opérationnelle… Pour offrir des créneaux de construction aux parties internationales vers la fin de la chaîne pour le client SOCOM », dit-il.

La société a reçu l'approbation du Département d'État américain pour commercialiser le nouvel avion dans 12 pays, note Lamber, et une douzaine d'autres sites sont actuellement en cours d'examen pour approbation réglementaire.

Air Tractor est présent dans 30 pays, selon Lambert, fournissant une « base de maintien en puissance naturelle », en plus de générer moins d'inquiétudes concernant les technologies sensibles.

L3Harris modifie les AT-802 terminés pour des applications militaires, ce qui signifie que les produits finaux peuvent être adaptés pour se conformer aux restrictions d'exportation et aux exigences des clients.

Les données de Cirium montrent que les avions de la série AT-802 sont déjà en service dans les forces aériennes de Jordanie et des Émirats arabes unis.

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