Le Royaume-Uni s'engage à fournir six hélicoptères H145 pour les missions de Brunei et de Chypre

Airbus Helicopters a remporté un contrat de 122 millions de livres sterling (152 millions de dollars) pour la fourniture de six hélicoptères bicylindres légers H145 au Royaume-Uni pour le transport de troupes à Brunei et à Chypre.

Faisant initialement partie de l'achat de nouveaux hélicoptères moyens (NMH) du Royaume-Uni pour remplacer les Bell 212 et 412, désormais retirés, FlightGlobal a révélé en novembre dernier que le ministère de la Défense (MoD) acquerrait à la place des H145 pour la mission.

Les équipages d'hélicoptères britanniques s'entraînent déjà sur une flotte de sept H145 dans le cadre du programme Military Flight Training System, où le type est connu sous le nom de Jupiter HT1.

Aucun calendrier de livraison pour les hélicoptères de construction allemande n'a été divulgué, mais le ministère de la Défense dit s'attendre à ce que les Jupiter HC2 « prennent en charge les fonctions aériennes au Brunei et à Chypre en 2026 ».

Ce rôle est joué par la flotte d'hélicoptères Puma HC2 de la Royal Air Force (RAF) au Brunei depuis 2022 et à Chypre depuis 2023.

Le ministre de l'approvisionnement en matière de défense, James Cartlidge, a déclaré que l'achat des H145 – un produit efficace et disponible dans le commerce – éviterait « des spécifications excessives inutiles et des dépenses excessives ». Le ministère de la Défense affirme qu’il bénéficiera également d’une plus grande uniformité dans l’inventaire de défense britannique et d’une vaste flotte mondiale installée.

Des H145 de base sont en cours d'acquisition à la place de la variante militaire dédiée du modèle M, capable d'être armée. Les modifications pour les missions de Brunei et de Chypre seront effectuées sur le site d'Airbus Helicopters UK à l'aéroport d'Oxford.

Cependant, les H145 seront enregistrés auprès de l'armée et pilotés par des équipages de la RAF et de l'armée.

Les Puma de la RAF devraient également être remplacés dans le cadre du programme NMH. Un contrat de support avec Airbus Helicopters court jusqu'en 2025, mais le ministère de la Défense a annoncé l'année dernière son intention de déclencher une prolongation de trois ans.

Comme il est peu probable que la plate-forme NMH gagnante entre en service avant 2027, sur la base des délais de passation des contrats et de livraison, il n'est pas clair si le ministère de la Défense déclenchera la prolongation complète de trois ans ou tolérera potentiellement un court écart de capacité.

Le ministère de la Défense affirme que les travaux se poursuivent pour déterminer la date optimale de mise hors service de la flotte Puma.

Malgré le retrait des missions de Brunei et de Chypre de l'exigence NMH, le ministère de la Défense affirme qu'il reste attaché au programme et « il n'y a aucun changement dans la portée de l'avis de contrat pour un nouvel hélicoptère moyen annoncé ».

L’avis de marché le plus récent – ​​publié en mai 2022 – indique que le Royaume-Uni acquerra « jusqu’à 44 plates-formes » pour un budget total pouvant atteindre 1,2 milliard de livres sterling, hors TVA.

Les prétendants au NMH sont les Airbus Helicopters H175M, Leonardo Helicopters AW149 et Sikorsky S-70M.

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