Maeve Aerospace vise plus haut avec un avion hybride-électrique plus grand

La start-up néerlandaise Maeve Aerospace a radicalement repensé ses plans de développement d’avions, abandonnant une précédente proposition d’un avion de 44 places alimenté par batterie au profit d’un modèle hybride-électrique de 80 passagers.

Appelé M80, le nouvel avion est la dernière refonte majeure de la jeune entreprise et est basé sur les commentaires de clients potentiels, a déclaré le directeur général et co-fondateur Jan Willem Heinen.

Lancé en 2022 sous le nom d’Echelon 01, le développeur a divulgué en juin de cette année une mise à jour de l’avion, qui a également été rebaptisé Maeve 01.

Plutôt que les huit moteurs électriques de 1,2 MW de la configuration originale, la conception remaniée comporterait désormais quatre moteurs de 1,2 MW, un fuselage elliptique et une aile plus courte. La masse maximale au décollage (MTOW) a également été réduite à 25,9 t, contre 45 t initialement.

Mais le dernier changement va encore plus loin. Bien qu’il conserve la forme de fuselage elliptique de 2,85 m (9 pieds 3 pouces) de large et 3,2 m de haut de son prédécesseur – et sa configuration à 2 ou 2 sièges – le M80 est étiré de 7 m à 27 m au total.

Pour faire face à un vol à plus grande vitesse, la forme de l’aile change et l’envergure se réduit à 26 m, contre 29,7 m auparavant, et la structure bénéficie également d’un ensemble d’ailettes inclinées vers l’extérieur.

Finis les quatre moteurs électriques, remplacés par une paire de moteurs hybrides-électriques, chacun produisant « un peu plus de 3 000 ch » – soit 2,2 MW – déclare le directeur technique Martin Nuesseler.

Il refuse de révéler l’identité du fournisseur de propulsion mais affirme qu’il s’agit de « l’un des trois (fournisseurs) établis », c’est-à-dire l’un de GE Aerospace, Pratt & Whitney Canada ou Rolls-Royce.

« Notre partenaire moteur est reconnu et dispose d’une nouvelle technologie et voit notre cellule comme une opportunité d’appliquer cette technologie pour la première fois dans un produit. »

Les modifications de conception entraînent une augmentation des performances en conséquence : la portée passe à 800 nm (1 480 km), en hausse par rapport au chiffre de 250 nm du Maeve 01, tandis que la vitesse de croisière maximale se situe désormais à 400 kt (740 km/h) au lieu du chiffre précédent de 330 kt. La MTOW sera de 28,9 t, avec une charge utile maximale de 8,5 t.

Maeve M80 avec nuages-c-Maeve Aerospace

«Nous cherchions toujours à construire les meilleurs avions régionaux possibles», explique Heinen. « Mais les retours des compagnies aériennes ont été clairs : nous avons besoin de doubler la capacité en passagers et de tripler l’autonomie.

« La pire chose à faire en tant que jeune entreprise est d’ignorer les souhaits de vos clients. »

Cependant, les changements ont également un impact sur l’objectif d’entrée dans les services. Maeve avait prévu de piloter le Maeve 01 en 2028 et d’obtenir la certification deux ans plus tard. Bien que l’objectif de la première sortie demeure, la phase de conception est prolongée d’un an et s’étend désormais jusqu’à mi-2026 et jusqu’à l’achèvement de la phase de revue de conception préliminaire ; l’homologation de type et les livraisons aux clients glissent également jusqu’en 2031.

« Je suis convaincu qu’en effectuant une phase de conception appropriée, c’est le meilleur moyen d’éviter tout retard par la suite », déclare Nuesseler.

Maeve affirme que le M80 offrira « des performances d’avion régional avec une économie de turbopropulseur » et affirme que l’avion consommera 40 % de carburant en moins que les avions régionaux de taille comparable.

En effet, le constructeur vise le remplacement des biréacteurs Bombardier de la série CRJ ou du bi-turbopropulseur De Havilland Canada Dash 8 par le M80 plutôt que par le turbopropulseur régional de référence, l’ATR 72-600.

Propulsé par deux moteurs PW127XT-M de 2 750 ch, l’ATR 72-600 a une vitesse de croisière maximale de 270 kt et peut voler jusqu’à 740 milles marins avec 72 passagers à bord.

« Vous ne pouvez remplacer les jets que si vous vous rapprochez de leurs performances, sinon les gens l’ignoreront », ajoute Nuesseler.

Echelon-c-Venturi

Cependant, la conception plus large désormais proposée pourrait entraîner des changements dans la composition de la clientèle de Maeve. A ce jour, les opérateurs ayant déclaré leur intérêt pour le Maeve 01 sont la start-up néerlandaise Lucy, soutenue par Transavia, et la compagnie néo-zélandaise Air Napier.

Bien que les discussions se poursuivent avec les deux transporteurs, Nuesseler affirme que la société travaille à définir « les exigences de haut niveau » pour le M80 avec un groupe de quatre « compagnies aériennes reconnues » aux États-Unis et en Europe.

Heinen estime qu’il faudra environ 2 milliards de dollars pour commercialiser le M80, mais espère que ce chiffre pourra être réparti entre les partenaires partageant les revenus et les risques à mesure que le développement progresse.

Maeve vise à lever 50 millions de dollars grâce à son cycle de financement actuel, qui est « en bonne voie » et devrait se clôturer au premier trimestre de l’année prochaine, dit-il ; jusqu’à présent, environ la moitié de ce chiffre a été promise.

Outre le changement de configuration de l’avion, Maeve déploie également ses ailes au-delà de son siège à Delft aux Pays-Bas et prévoit d’ouvrir l’année prochaine un nouveau bureau d’ingénierie allemand à Oberpfaffenhofen, près de Munich.

Nuesseler – qui était auparavant basé sur le même site lorsqu’il était directeur technique de Deutsche Aircraft – affirme que l’expansion est nécessaire pour exploiter le vivier de talents en ingénierie de la région.

« Bien qu’il y ait beaucoup de jeunes talents aux Pays-Bas, nous avons également besoin de personnes qui ont déjà participé deux ou trois fois à un nouveau programme et nous n’avons pas ces personnes ici », dit-il.

En outre, il espère que les partenariats industriels, par exemple pour la production de cellules aéronautiques, seront basés « davantage au centre de l’Europe ».

Aucune décision n’a été prise quant à l’emplacement de la chaîne d’assemblage final du M80, mais Nuesseler prévoit que celle-ci sera finalisée au cours des deux prochaines années.

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