Sikorsky « ne se limite pas aux pales de rotor » puisqu'il dévoile le démonstrateur Hex à ailes inclinées

Après avoir précédemment taquiné un démonstrateur hybride-électrique en cours de développement mais n’ayant révélé que peu de détails sur le programme, Sikorsky a partagé sa vision d’un avion à décollage et atterrissage vertical (VTOL) à ailes inclinées appelé Hex.

Lors d’un point de presse le 27 février au salon Heli-Expo à Anaheim, le président de Sikorsky, Paul Lemmo, a déclaré que l’entreprise « ne se limite pas aux pales de rotor » alors qu’elle se prépare avec son partenaire GE Aerospace à construire, tester et éventuellement piloter un banc d’essai pour son vol autonome. et les systèmes de propulsion hybride-électrique.

« Ce que nous voulons examiner, c’est dans quelle mesure un turbomoteur combiné à un générateur de classe 1 MW et à l’électronique de puissance associée permet d’économiser du carburant, de réduire les émissions et d’optimiser les performances du moteur », explique Lemmo.

« Nous souhaitons également examiner comment cette architecture offrira des expériences de vol plus silencieuses, permettra d’économiser sur les coûts de production et d’exploitation et améliorera la sécurité des vols. »

Sikorksy divulgué qu’elle développait le démonstrateur lors du salon Heli-Expo de l’année dernière, mais n’a pas partagé les détails de l’architecture de l’avion. La société Lockheed Martin a choisi de poursuivre une conception à ailes inclinables pour plusieurs raisons, explique Lemmo.

«Le premier est la flexibilité permettant de tester une gamme de dynamiques de systèmes intégrés», dit-il. « Deuxièmement, nous voulons pouvoir valider les avantages de l’électrification, puis enfin avoir la possibilité d’explorer de nouvelles configurations rendues possibles par l’électrification. »

Les concepts de Tiltwing et de tiltrotor existent depuis des décennies, reconnaît Lemmo, mais « j’ai toujours dit qu’ils avaient beaucoup de sens lorsqu’on pouvait les électrifier ».

De plus, les clients de Sikorsky ont indiqué que l’autonomie et la vitesse sont des priorités absolues pour les avions de nouvelle génération, dit-il, « mais ils ont également besoin de la capacité d’accomplir les missions que font les hélicoptères traditionnels ».

Sikorsky espère atteindre une autonomie supérieure à 500 nm (926 km) « à grande vitesse » avec le démonstrateur Hex, qui aura une masse brute maximale au décollage de 4 800 kg (9 000 lb).

L’avion lui-même n’est pas destiné à devenir un produit commercial mais plutôt à éclairer le développement d’une future famille de véhicules de mobilité aérienne avancés, comprenant des giravions et des avions à voilure fixe. « Nous envisageons une famille de systèmes plus sûrs, plus fiables, plus faciles à entretenir et capables de voler plus loin et plus rapidement à moindre coût », explique Lemmo.

Hex sera équipé de la technologie Matrix de l’entreprise, lui permettant de voler de manière autonome, ajoute-t-il : « Au fur et à mesure que nous expérimentons l’avion, il sera piloté par un pilote mais il aura la capacité d’être autonome. »

Sikorsky et GE Aerospace finalisent la conception d’un banc d’essai de systèmes hybrides électriques alimentés par un moteur électrique de 600 kW, ce qui, selon les sociétés, constitue la première étape dans l’évaluation des performances de vol stationnaire de Hex.

Des vols d’un avion de validation de concept à petite échelle ont déjà eu lieu, ajoute Lemmo, ce qui pourrait ouvrir la voie au décollage de l’Hex d’ici 2026.

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